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¿Cuántos continentes hay en el mundo?

Continente proviene del latín continens, continentis, su significado es mantener unido. Desde un punto de vista geográfico, la idea fue desarrollada en el siglo XVI en Europa, por la necesidad de expandir territorios y por los viajes de descubrimiento que realizaban las potencias coloniales de la época.

Previo a esto, solo se clasificaban las diversas formaciones geográficas, islas, continentes o península según la extensión, quedando a la discrecionalidad de los estudiosos de la época la designación de los nombres de los diversos territorios, lo cual causaba serias discrepancias. No obstante, mantenían una idea general: que todas las tierras estaban rodeadas por el mar.

¿Qué es un continente?

En este orden de ideas, podemos definir un continente como grandes e individuales extensiones de tierra, que dividen la superficie de la tierra, separadas por grandes masas de agua llamadas océanos.

Igualmente, se considera que los continentes son grandes extensiones de tierra que junto con las cuencas oceánicas y las islas conforman la litosfera.

División de los continentes del mundo

La idea de la división de los continentes es algo que nos parece natural, que además conlleva a la identificación de una idea étnica y geográfica en cada territorio, pero esta no es más que una representación gráfica realizada por los cartógrafos y demás personas que realizaban exploraciones en busca de nuevas tierras que colonizar, para de esta manera lograr demarcar territorios, haciendo divisiones físicas de las llamadas tierras que emergieron de las aguas.

En la actualidad, encontramos diferentes representaciones o modelos geográficos, cada una con una cantidad de continentes, establecida en función de ciertos parámetros, tales como:

  • Considerar los continentes con más alto índice poblacional, estaríamos refiriéndonos a los cinco continentes, como los conocemos generalmente: América, Europa, África, Asia y Oceanía.
  • Considerar a la Antártida como un continente independiente.
  • Considerar América como continente único o dividirlo en dos zonas claramente diferenciadas:  América del Norte y América del Sur.
  • Considerar Europa y Asia como un continente al cual denominan Eurasia, ya que presentan continuidad territorial entre sí.
  • Considerar que, como Asia, Europa y África, carecen de separación geográfica natural, deben ser clasificados como una unidad territorial, llamada Eurafrasia.
  • Y por último si se debe incluir a Zelandia, territorio sumergido localizado en Nueva Zelandia que, por poseer características propias, lo llevan a ser considerado como el más reciente territorio descubierto.
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¿Cuántos continentes hay en el mundo?

No hay establecida una forma única de fijar la cantidad de continentes, aunque hay una idea generalmente aceptada de realizar la clasificación por áreas culturales.

Al seguir los criterios anteriores, vemos que los modelos más aceptados son los siguientes:

  • Cuatro continentes, al considerar que África, Asia y Europa, forman el continente de Eurafrasia.
  • El más común es el modelo clásico formado por los cinco continentes: América, Europa, África, Asia y Oceanía.
  • Seis continentes, integrado por los cinco del modelo clásico al cual se le añade la Antártida.
  • Siete continentes, caracterizado porque Australia sustituye a Oceanía y la subzona centroamericana está integrada al subcontinente de norte América.

En los países de habla hispana, el modelo utilizado es el siguiente:

  • América, pudiendo dividirse en tres, América del Norte, América Central y América del Sur. Sin embargo la Organización de las Naciones Unidas divide al continente en dos zonas: América Septentrional, conformada por Canadá, Estados Unidos Groenlandia, San Pedro y Miquelón además de Bermudas, y por otra parte los países del Caribe y Latinoamérica.
  • África
  • Europa
  • Asia
  • Oceanía, utilizando algunas veces la denominación de Australia.
  • Antártida.

A su vez, están formados por subcontinentes que se ubican en las diversas zonas tectónicas que los separan. Como, por ejemplo, la península arábiga, el subcontinente de India y Europa, siguiendo el modelo que da forma a Eurasia. O Groenlandia, en la placa de Norteamérica.

En contraposición, América es tomado como un continente, dividido en dos subcontinentes: América del Sur y América del Norte.

Mientras que grandes áreas de la placa continental están bajo las aguas marinas, siendo consideradas como continentes sumergidos. Como sucede en el caso de Zelanda, donde extensas áreas se encuentran en proceso de convertirse en tierras emergidas, en las aguas marinas de Nueva Zelanda. También existen islas que se han desprendido de la corteza terrestre y forman microcontinentes, como en el caso de Madagascar.

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¿Cuántos continentes hay en el mundo?

En el caso de las llamadas islas, si nos ceñimos al principio que no tienen conexión con el resto del territorio, no forman parte del continente. Sin embargo, son consideradas como parte del continente al que se encuentren más cercanas, aunque algunas veces el aspecto geopolítico marca importante papel.  Como es el caso de las islas Canarias, territorio español muy cercano al territorio africano, así como algunas islas situadas en el Caribe con importantes vinculaciones con países europeos, vista su historia colonial.

Continentes del mundo

Los cinco continentes clásicos son:

  • América: cuenta con 42.083.283 km² de superficie, estando conformado por 35 países distribuidos en dos o tres subcontinentes:
    • Norteamérica: abarca desde Canadá hasta México.
    • Centroamérica: es la extensión de territorio que inicia en Tehuantepec hasta Panamá.
    • Sudamérica: desde el istmo de Panamá hasta el cabo de Hornos, en Argentina.
  • Europa: con 10.510.546 km² de área territorial, conforma el segundo continente de menos extensión territorial en el mundo, albergando 49 países.
  • Asia:  posee territorios en los cuatro principales hemisferios, gracias a una extensión de 44,58 millones de km², siendo a su vez el que presenta mayor población. Está conformado por 48 países.
  • África: con 44,58 millones km² está conformado por 54 países. Se une al continente asiático a través del istmo de Suez y lo separa de Europa el estrecho de Gibraltar.
  • Oceanía: posee un territorio insular de 8.944.468 km², lo conformado por la corteza continental de Australia, y múltiples islas como Polinesia, Micronesia, las islas de Nueva Guinea, entre otras, que se encuentran diseminadas en el océano Pacífico.

¿Cuántos continentes hay en el mundo?

Acerca del llamado sexto continente, se trata de un área sumergida en el océano Pacífico, lugar donde por 20 años se han realizado estudios, hasta que recientemente se determinó que cumple con las condiciones para ser considerado un continente.

Hasta el momento, el modelo de los 5 continentes sigue siendo el de mayor aceptación, siendo también usan los organismos multilaterales y deportivos oficiales como la Organización de Naciones Unidas y el Comité Olímpico Internacional.

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